Simon Coupland (Kingston-upon-Thames): Charlemagne and his coinage

Résumé:
L’image prédominante que nous a laissée le système monétaire de Charlemagne est sans aucun doute le célèbre »modèle du portrait« qui fut illustré dans tant de publications et d’expositions, et pourtant d’après les recherches, nous savons maintenant que très peu de Francs ont du voir l’une de ces pièces de monnaie. Ceci signifie que l’impact de ce modèle en tant qu’image du pouvoir et du prestige de l’empereur n’aurait eu que peu de poids. Contrairement à l’intérêt considérable et académique qu’a suscité le système monétaire du portrait, les deux autres modèles, c’est-à-dire le système monétaire léger de la pré-réforme et le modèle du monogramme plus lourd introduit par la réforme de 793/94, ont suscité peu d’intérêt durant les cinquante dernières années. En conséquence, ce compte-rendu nous procure un éventail de nouvelles perspectives concernant le système monétaire et les devises pendant le règne de Charlemagne, si on se sert d’un tas de nouvelles données pour suggérer des conclusions de grande envergure. Il apparaît particulièrement évident que non seulement Charlemagne a exercé un contrôle plus important sur sa monnaie que Pépin III, mais qu’en plus il a étendu et renforcé ce contrôle pendant son règne. Le montant d’argent mis en circulation s’accrut, ce qui, sans aucun doute, était dû en partie à l’ouverture de nouvelles possibilités dans les mines d’argent de Melle. Les pièces de monnaie circulaient aussi davantage et se mélangeaient plus librement, alors que, le règne de Charlemagne avançant, on frappait en plus grand nombre des pièces de monnaie de moindre valeur. Tout ceci attire l’attention sur une expansion non négligeable de l’économie monétaire pendant la période de gouvernement de Charlemagne.

Unser Bild vom Münzwesen Karls des Großen wird ohne Zweifel von dem berühmten Porträt-Typus bestimmt, der in so vielen Veröffentlichungen und Ausstellungen dargestellt wird. Die Forschung gelangte jedoch zu dem Schluss, dass nur sehr wenige Franken diese Münze zu Gesicht bekamen. Das heißt, dass der Einfluss dieses Typs als Ausdruck kaiserlicher Macht und kaiserlichen Prestiges sehr begrenzt gewesen sein muss. Im Gegensatz zu dem bemerkenswerten Interesse, dass sich angesichts der Porträt-Münze zeigte, haben die beiden anderen Typen – die leichte Münze aus der Zeit vor der Reform und der schwerere Monogrammtypus, der während der Reform 793/794 eingeführt wurde – in den vergangenen fünf Jahrzehnten nur wenig Aufmerksamkeit erhalten. Der Vortrag möchte viele neue Einblicke in die Münzen und Währungen zur Zeit Karls des Großen bieten. Dabei wird eine Flut neuer Daten genutzt, um weitreichende Ergebnisse vorzulegen. Besonders offensichtlich ist, dass Karl der Große nicht nur mehr Kontrolle über seine Minen ausübte als Pippin III., sondern diese Kontrolle während seiner Herrschaftszeit noch ausweitete und verstärkte. Die Menge an zirkulierendem Silber stieg an, zweifelsohne auch aufgrund der Ausbeutung neuer Flöze in der wichtigen Silbermine von Melle. Münzen zirkulierten auch in größerem geographischem Rahmen; solche mit niedrigerem Wert wurden im Laufe der Herrschaft in immer größerer Zahl geprägt. All diese Punkte tragen zu einer bedeutenden Expansion der Geldwirtschaft unter Karl dem Großen bei.

The predominant image of the coinage of Charlemagne is undoubtedly the famous portrait type illustrated in so many publications and exhibitions, yet research now shows that very few Franks would ever have seen one of these coins. This means that the impact of the type as a portrayal of the emperor’s power and prestige would have been extremely limited. In contrast to the considerable academic interest shown in the portrait coinage, the other two types – the light pre-reform coinage and the heavier monogram type introduced by the reform of 793/4 – have received little attention over the past fifty years. This paper consequently provides a wealth of new insights into the coinage and currency of Charlemagne’s reign, using a raft of new data to offer wide-ranging conclusions. In particular, it is evident that Charlemagne not only exercised greater control over his mints than Pippin III had done, but also that he extended and strengthened that control during the course of the reign. The amount of silver in circulation increased, doubtless in part due to the opening of new seams at the important silver mines in Melle. Coins also circulated more widely and mingled more freely, with lower denomination coins being minted in increasing numbers as the reign progressed. All this points to a significant expansion of the monetary economy under Charlemagne’s rule.

Biography

Simon Coupland

Simon Coupland

Rev Dr Simon Coupland has written extensively about Carolingian coinage and the Frankish economy of the ninth century, as well as about the Scandinavian incursions on the Continent.

A number of his articles are brought together in the Ashgate volume, Carolingian Coinage and the Vikings.  His most recent publication is a contribution to the catalogue of the recently opened Viking exhibition at the British Museum.

After producing a checklist of all known Carolingian coin hoards in 2011, he has been assembling a database of nearly two thousand single finds of coins from the period 751 to 864, many of them unpublished, offering significant new insights into the development of the monetary economy during this period. This research is undertaken in his spare time, as by profession he is a priest in the Church of England, vicar of St Paul’s Kingston Hill and Area Dean of Kingston.


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